Steampunk brukar den estetik kallas som är grundad på teknik från den första industriella revolutionen som påbörjades i slutet av 1700-talet. Men den tidsperiod som stilen baseras på brukar ofta inte ta med den andra industriella revolutionen, som räknas mellan år 1870 och 1914. Steampunk betyder ordagrant ”ångpunk”. Att just detta namn är valt för genren beror på att teknologin under denna tid framför allt drevs av ångmaskiner samt annan mer grundläggande teknik som luftballonger.

Estetik

Utseendemässigt brukar steampunk ofta ha en ”futuristisk” stil, med utgångspunkt från hur 1800-talsmänniskan föreställde sig framtiden. Därför är kugghjul ofta förekommande, liksom mässing och tydligt framställd mekanik. För att matcha tidsperioden är designen baserad på viktoriansk stil, vilket innebär en förkärlek för ornament och en känsla av ordning. En alltför ren och avskalad stil sågs som en styggelse, därför brukar objekt med steampunkstil ofta ha en väl genomtänkt, dekorerad design. Influenser kan ses från Asien och Mellanöstern. Under den viktorianska perioden avlägsnade man sig från den georgianska perioden med dess rationalism, och vände sig i stället till mysticismen och romantiken.

En annan inriktning som ofta förekommer rent estetiskt inom steampunk är inspiration från stilen art nouveau som också benämnts jugend. Här ses ofta finlemmade, långa och smala kvinnogestalter och organiska växtformer i slingrande former. Det övergripande temat är utformat med inspiration från naturen.

En subgenre

Steampunk ses också som en subgenre inom populärkulturen, exempelvis inom litteratur och film. Den kategoriseras då inom fantasy och science fiction och dess historier utspelar sig i miljöer som karaktäriseras av 1800-talets industrialism. Den brittiska författaren H.G. Wells är en inspirationskälla, då han ofta skrev science fiction-romaner med fantasifull teknologi som tidsmaskiner och anfall från utomjordingar. Jules Verne är en annan samtida författare som skrev om månfärder och ambitiösa resor under havsytan och jorden runt.

Teman för litterära publikationer inom steampunk utspelar sig ofta i en framtid efter apokalypsen; ett postapokalyptiskt samhälle. Efter civilisationens sammanbrott har människor återgått till att använda sig av ångkraft.